A world of ixim (maize) – Un mundo de ixim (maiz)

In K’iche’, one of the five languages spoken by members of Trama Textiles, Guatemala is known as “Ixim Ulew”– Tierra del Maiz, or the Land of Corn. Maiz is such a fundamental part of Mayan cultures that several Mayan language groups use the same word for it. I’ve been taking some classes in basic K’iche’, and I was comparing notes with Amparo and Marta. I asked them how to say “maiz” in Kaqchikel and Mam, and they told me that it is “ixim,” just like it is in K’iche’. Another way of understanding the importance of maiz in Mayan cultures is to
consider how many words they have for different parts of the plant and stages in its growth and use: “Ija’” refers to the corn kernel. “Ab’ix” refers to the maiz plant when it’s growing.” Och’” refers to the stage when the corn cobs start to emerge. “Aj” refers to the plant as an edible vegetable. “Jal” is used to describe partially dried corn still on the stalk. “Tzi” is the maiz when it is cooked.

Mayan cosmology is based in the rhombo, a diamond shape which represents the four corners of the universe. Each point is associated with one of the four natural colors of maize (red, white, black, and yellow), which are also connected to the four human races. As my K’iche’ teacher explained it to me, two beings came together to design the earth and give it life: Tza’qol and Bi’tol. They began by trying to build people out of mud, but they fell apart. Next, they tried making people out of wood, but they were soulless. Finally, the creators made people out of maize, and this time they were successful, filling the world with people of many different colors.

At Trama, corn isn’t just what we eat every day for lunch, in the form of tortillas or tamalitos, or drink, in the form of atol de maiz (preferably sweetened with a little sugar!). It’s also a source of design inspiration and a raw material used in the process of weaving.

Many of the designs link back to corn production. For example, the design on the cushion covers from San Rafael Petzal represents the importance of agriculture in the Guatemalan highlands. The diamonds signify the cultivation of food crops, including maize, while the vertical lines represent the divisions between farmers’ fields.

When they are making the fabric for cosmetic bags, the women of Trama often use atol de maiz as a form of fabric stiffener, coating the threads with the drink. It works like corn starch to make the weaving thicker and stiffer.

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En K’iche’, uno de los idiomas hablados por varios miembros de Trama Textiles, Guatemala también se conoce como “Ixim Ulew” – Tierra del Maíz. El maíz forma una parte fundamental en la cultura Maya y varios grupos lingüísticos de idiomas Maya también usan la misma palabra. Yo tome clases de K’iche’ básico y un día comparé mis apuntes con Amparo y Marta. Les pedí a ellas que me dijeran como se dice “maíz” en Kaqchikel y Mam.  Ellos me contaron que la palabra para decir maíz era “Ixim” – la misma palabra que se usa en el K’iche’. Otra manera de entender la gran importancia del maíz para la cultura Maya es fijarse de la cantidad de palabras que existen para describir las diferentes  partes de la planta de maíz y para nombrar los diferentes estados  de crecimiento y el uso: “Ija’” se refiere al grano del maíz. “Ab’ix” es el nombre para la planta de maíz cuando está creciendo. “Och’”  describe el estado en el cual las mazorcas del maíz empiezan a salir. “Aj” es el nombre para la planta ya comestible. “Jal” se usa para describir maíz parcialmente seco que todavía está en el tallo. Y “Tzi” se refiere al maíz cocido.

La cosmología de los Maya se basa en el rombo, que tiene la forma de un diamante y que representa los cuatro rincones del universo. Cada rincón es asociado con uno de los cuatro colores naturales del maíz  (rojo, blanco, negro y amarillo) que también son conectados con las cuatro razas humanas. Mi profesor de K’iche’ me explicó que dos seres se juntaron para diseñar el mundo y para darle vida: Tza’qol and Bi’tol. Ellos empezaron a construir hombres de barro, pero se cayeron en pedazos. Después trataron de construir hombres de madera, pero no tenían almas. Al final los creadores crearon hombres de maíz y esta vez tuvieron éxito y llenaron el mundo con gente de muchos colores diferentes.

En Trama Textiles el maíz no solo se come todos los días para el almuerzo – en forma de tortillas o tamalitos o “atol de maíz” (una bebida hecho con maíz y preferentemente con un poquito de azúcar para un sabor mejor). El maíz también es una fuente de inspiraciones para diferentes diseños y además se usa como material en el proceso de tejer.

Muchos de los diseños se refieren a la producción del maíz. Por ejemplo  los diseños de las fundas de almohadas de San Rafael Petzal que representan la importancia de la agricultura en el altiplano de Guatemala.  Los diamantes significan el cultivo de alimentos, incluso maíz, mientras las líneas verticales representan los límites entre los campos de los campesinos.

Cuando las mujeres producen la tela para las bolsas cosméticas muchas veces usan “atol de maíz” como un tipo de fijador para las telas – ellas cubren los hilos con la bebida. De esta manera las tramas se vuelven más gruesas y duras.

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